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美空军讨论Skyborg无人项目的采办策略和未来预算规划

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据美国《防务内情》网站7月9日报道,美国空军研究实验室(AFRL) 的Skyborg项目可能很快会拥有正式的采办策略,并将在空军2021财年预算中占据一席之地。该项目旨在使人工智能驱动的自主无人机尽快服役。

关于采办策略

Skyborg项目经理本· 川(Ben Tran)在接受《防务内情》采访时表示, 项目团队正与空军领导层共同商讨, 并计划在今年夏天结束前宣布。目前, 团队打算使用其他交易权限(OTA) 推进采办,并将组织一项竞争性的征集活动。川希望一旦采办策略获批, 可在今年结束前开展征集活动。他强调,虽然AFRL将吸取XQ-58“忠诚僚机”试验方面的经验教训,但不打算只从XQ-58的供应商,即克拉托斯公司采购Skyborg技术。

川描述了AFRL正采取的把技术更快地转化到作战人员手中的途径。举个例子,未来型号项目的执行人员已在早期参与到了研究过程中,包括情监侦、战斗机和轰炸机、武器和数字化方面的人员。“我们真正希望的是类似于XQ-58这样的低成本可消耗无人机从AFRL转化到型号项目执行办公室。他们比AFRL有更多关于生产方面的知识。”

Skyborg可部署原型机的“早期军事效用评估”将在2023年进行。川说:“我认为我们不是异想天开,而是真的希望在2023年的时间框架内,把一个系统交给我们的某个(作战司令部)合作伙伴手中,并在与作战类似的环境下,进行演示验证。”

关于项目预算

AFRL也在寻求空军资助项目方式的改变。川表示:“2020财年的大部分资金将从AFRL的现有预算中支付,目前我们正与空军领导层协商, 将Skyborg项目纳入2021财年项目目标备忘录。”

为了进一步加速服役,AFRL正在使用全新的业务方式,寻求提升工业基础以开展原型机的快速流水线制造。川把这描述为“设计代理途径”, 以把Skyborg项目的利润从持续保障阶段转移到设计阶段。

“目前我们做事的方式存在弊端。我们在技术最前端开展竞争,并为在册采办项目选择唯一的承包商。我们必须扭转这种方式。未来政府拥有自己的技术基线,而我们将在技术最前端开展竞争、投入资金,以便提高未来竞争的等级。”(译者注:从以上引论可推断,由于主要开展软件开发,因此空军可能授予多个承包商Skyborg型号研制合同,并在整个寿命周期开展竞争)

同时Skyborg项目团队也在持续关注平台生命周期中的成本和采购情况。川表示:“我们在项目非常早的时期便开始执行数字工程策略,这是以前没有做过的,将使平台在未来拥有很低的保障成本,同时也可实现更加敏捷的采办、更新和升级。”他补充说, 从Skyborg项目吸取的经验教训可为未来低成本平台的维护、作战、保障和后勤提供帮助。

Skyborg项目与DARPA ACE项目开展合作

川表示,目前加州爱德华兹空军基地正在进行小型、廉价无人机或称为“冲击波飞机”的飞行试验。这些飞机是“空军内部设计和制造的一种类似侦察机的固定翼、快速机动的喷气式飞机”。试验的目的是增强作战人员对自主系统的信任程度?站谖蠢匆欢问奔淠诩涌焓匝榻蹋⑹褂酶酉冉姆苫。这种逐步推进的方法有助于规划、程序、飞行和靶场安全。

尽管试验内容不会公开披露,但是川表示Skyborg项目将研究空中格斗类型的人工智能算法。该算法“将允许计算机根据我们已有的规则做出特定的决策。从试验的角度来看,我们想测试空中格斗算法,以确保计算机始终遵守我们设置的规则。”

AFRL已经和其他实体一起开发了算法,包括国防部试验和资源管理中心(TRMC), 川表示TRMC已在该领域投资了好几年。另外,Skyborg项目团队的一部分工作人员正在和DARPA“空战进化”(ACE)项目的研究人员共同工作。ACE项目旨在让战机自主开展空中格斗,提高作战人员对于机器的信任程度。川表示:“如果ACE项目在空中格斗人工智能算法领域取得了一些进展,我们肯定想利用这些成果,所以我们现在和他们一起工作。”

Skyborg项目的人机协同作战愿景

DARPA的ACE项目专注于视距内机动, 而Skyborg团队主要对ISR和态势感知能力感兴趣。川说,Skyborg平台可以通知飞行员“还有谁在该空域飞行?地面上有什么威胁吗?空中有什么威胁?有没有其他方面的威胁?这些威胁是什么?他们有多接近?告诉他们,‘好吧,如果这儿有威胁,你或许应该飞到那儿。’”

他补充说:“我们还相信,随着战机人工智能和自主性的提高,飞行员的数量将减少。所以现在,你看到的是……我们把它称为‘n比1’,指的是今天的无人机,每架都有若干操作员。我们希望将这一比例翻转到让一名操作员控制多架飞机。”川警告说, 截至目前,Skyborg项目中人工智能的主要目标不是取代驾驶舱中的人类飞行员,而是让飞行员“更容易、更清晰”地做出决定。

他进一步表示,与“忠诚僚机”的描述相反, 将在2023年完成的Skyborg第一轮设计并不打算与有人机开展近距协同飞行。“我们的目标是让更多有人机-无人机编队加入战斗……但这并不一定意味着无人机必须在有人机旁边飞行。它可能在他们前面50英里,他们仍然控制着它,并从无人机上获取信息。”

责任编辑:助理编辑 把炜

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